L’ergotisme

Ergot du seigle

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Qu’est-ce que l’ergot du seigle ?

L’ergot du seigle est un ensemble de champignons (principalement Claviceps purpurea) parasitant les céréales, et en particulier le seigle.

Le temps frais et humide favorise son apparition sur les épis.

L’ingestion de l’ergot est responsable d’une maladie nommée ergotisme, mal des ardents ou feu de Saint-Antoine.

Ce n’est qu’en 1676 que le lien avec l’empoisonnement du pain est découvert.

L’intoxication par l’ergot entraîne souvent la mort.

Feu

Qu’est-ce que l’ergotisme ?

Le feu de Saint Antoine fit des ravages au Moyen Âge, avec des dizaines de milliers de victimes.

La maladie, non contagieuse, touche humains et animaux.

Elle existe sous 2 formes :

  • Convulsive : crises de douleur, convulsions, hallucinations, maux de tête, nausées, vomissements.
  • Gangréneuse : brûlures, gangrène des membres.

Durant des siècles, ce feu incompris fut attribué à une possession démoniaque. Pour cette raison, de nombreux ergotiques furent assassinés.

Les moines de Saint-Antoine s’occupaient de soulager le mal des ardents dans leurs hospices.

En 1518, 500 Strasbourgeois intoxiqués se mirent à danser dans la rue, jour et nuit, sans pouvoir s’arrêter jusqu’à en mourir.

L’ergot des céréales contient en effet des alcaloïdes, en particulier de l’acide lysergique, qui provoque des effets similaires au LSD.

Céréales

Utilisation thérapeutique de l’ergot du seigle

Au cours du XXème siècle, des recherches sont menées pour isoler les principes actifs du champignon.

De nos jours, certaines molécules sont utilisées pour la fabrication de médicaments, notamment en cas de :

  • Migraines.
  • Rhume.
  • Difficultés d’accouchement.

Certaines utilisations thérapeutiques restent à découvrir, en particulier pour le traitement :

  • Du diabète.
  • Du cancer.

Comment lutter contre l’ergot du seigle ?

Avec le retour à la culture biologique et aux semences anciennes, l’ergot de seigle pourrait refaire surface.

Heureusement, la prise en charge médicale est bien plus efficace de nos jours.

L’empoisonnement accidentel du bétail reste fréquent.

Plusieurs précautions permettent d’éviter l’ergot dans les cultures céréalières :

  • Éviter la culture du seigle dans les régions humides.
  • Pulvériser les céréales d’un purin d’orties avant la formation des épis.
  • Trier les grains des récoltes.
Soleil nuages

Conclusion

Qu’est-ce que l’ergotisme ?

Il s’agit d’une maladie causée par des champignons vénéneux qui contaminent les graminées.

L’intoxication par l’ergot du seigle explique de nombreux cas de sorcellerie et de possession au Moyen-Âge.

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